Reklamar-startups på framfart?

(For English, keep scrolling)

Jag tog en drink med Vojta Bednar, journalist och grundare av Tyinternety – Tjeckiens motsvarighet till TechCrunch och Mashable - med fokus på startups och sociala medier i Tjeckien och Slovakien. Vojta och en kompis startade sajten för fyra år sedan och den utgör idag ett viktigt digitalt nav i den tjeckiska entreprenörskulturen.

Dessutom gjorde sig Vojta ett namn genom att vara en av de drivande krafterna bakom den globalt uppmärksammade kampanjen för att få den helkroppstatuerade professorn Vladimir Franz vald till tjeckisk president tidigare i år – något som tyvärr inte höll hela vägen.

Vojta bekräftar den hype kring startups som jag känt av under mitt Pragbesök och att fenomenet gränsar till att bli både urvattnat och överhypat. De två noderna för tjeckiska startups är storstäderna Prag och Brno, där Prag kännetecknas av media- och mjukvaruföretag medan Brno är mer fokuserat kring ingenjörer och tyngre IT. I mitten av Tjeckiens startupbubbla sitter tre acceleratorer – Wayra och StartupYard i Prag samt StarCube i Brno.

Vojta lyfter fram att reklam- och mediavärlden är nära sammankopplad med Prags entreprenörskap. Många startups startas av människor från kommunikationsbyråer, snarare än av ingenjörer och utvecklare. Hans förklaring är delvis att byråer redan sitter på alla kunskaper och resurser som behövs för en tech startup – dvs. affärsförståelse, marknadsföring, designers och utvecklare. Den andra förklaringen är att reklambyråerna har fått konkurrens från just startups i rollen som de häftigaste arbetsplatserna. För att kunna locka till sig de främsta talangerna måste de helt enkelt erbjuda samma typ av kultur och inspiration som startups gör. Är reklamarna månne på väg att ta över utvecklarnas ledande roll som tech startup-grundare?

I met Vojta Bednar for drinks to learn more about the Czech tech startup scene. He is one of he founders of Tyinternety, the Czech version of TechCrunch or Mashable, but focused on tech startups and social media in the Czech Republic and Slovakia. Vojta founded the website four years ago together with a friend, and it now sits at the very heart of the Czech startup scene. Vojta is also known for being one of the masterminds behind the 2013 campaign to get the full-body-tattooed professor Vladimir Franz elected as president for the Czech Republic (he didn’t win in the end).

Vojta confirms the major startup hype that has grown almost out of proportion in the Czech Republic in the last two years. The two hubs of this hype are the cities of Prague and Brno, with Prague being characterized by software- and media startups, while Brno is more focused around IT and engineering. At the heart of the overall trend are three accelerators;  Wayra and StartupYard in Prague, and StarCube in Brno.

Vojta has been following the development up front, and can see a clear pattern emerging in terms of who your average Czech tech startup founder is. It seems many marketing and communication agencies move into build their own startups these days, rather than just the usual developers and engineers. According to Vojta, the explanation for this is twofold. First off, agencies already have all the resources and knowledge needed for successfully launching a tech startup; they know marketing, they know business, and they already have both designers and developers on their teams. The other reason for agencies to launch tech startups is simply to compete for the best talents… with tech startups. In the glory days of marketing, agencies were the coolest workplaces you could find. These days, tech startups have taken over that top spot, attracting talents with their creative offices and ”we’re gonna change the world”-mentality. Agencies simply need to offer a similar culture to compete for the brightest minds. So perhaps the marketing wizard is about to pass the developer genius in terms of being the typical startup founder?

 

 

Ingen entreprenör utan kriser

(For English, keep scrolling)

Idag lämnade jag Prags stadskärna och plankade med spårvagnen ut till Holešovice, ett område som präglas av gamla fabrikslokaler, unga kreativa företag och återkommande översvämningar. Jag var aningen tidig och tog därför en snabb kopp kaffe på ett kafé med det smålustiga namnet Bistro Špajz. Därefter sneddade jag över gatan till SYMBIOs kontor för en träff med en av grundarna, Robert Haas, som precis återvänt efter att ha sprungit halvmaraton i Stockholm.

SYMBIO är en kreativ digital byrå som Robert grundade med två av sina vänner redan 1999. Bakgrunden var att Robert fått en förfrågan om att bygga en hemsida för en kund på sitt dåvarande jobb. Handfallen inför uppgiften sökte han upp ett internetcafé, klickade sig fram till AltaVista och försökte hitta information om hur man bygger hemsidor. Ur detta föddes SYMBIO vars affärsmodell till en början byggde på att skapa vackrare hemsidor än alla andra. Idag sysselsätter byrån 40 personer och har utvecklats till en digital strategibyrå. Vägen dit har varit krokig. Den första storkunden, Bata Shoes, vanns på rent entreprenöriellt driv. Den då minimala byrån satsade allt när de fick frågan om ett möte. De lovade bort hälften av vinsten till en extern pitchkonsult, köpte in Bata-skor som hela teamet bar till mötet och vann uppdraget. Enligt Robert kännetecknas SYMBIO av en typisk tjeckisk flexibilitet där man ständigt hittar alternativa lösningar på problem. Sedan starten har de byggt på en tydlig kultur där de endast arbetar med kunder som uppfyller minst två av följande tre kännetecken:

  1. Är ett ”lovemark” i SYMBIOS ögon, dvs. ett varumärke som SYMBIOS team gillar
  2. Låter SYMBIO skapa något verkligt minnesvärt
  3. Ger en god vinstmarginal
Robert berättar om svårigheterna som dykt upp under senare år. I takt med tillväxten försköts fokus från kärnverksamheten till att allt mer handla om administration av företagets strukturer och anställda. Man tappade delvis bort visionen och snart skapades en ond cirkel där kulturen luckrades upp och de anställda kände sig allt mindre inspirerade. En ytterligare utmaning är att grundarna i perioder tappat sin energi. Det sägs att man inte kan göra samma sak i mer än tio år utan att tappa gnistan och Robert känner igen sig i det. Utmaningen blev då att hitta externa personer att lyfta in på chefspositioner för att avlasta grundarna, vilket i sin tur gjorde kulturen än svårare att bibehålla. Idag är de mitt uppe i en förändringsprocess där man försöker starta om från grunden tillsammans med hela byrån.
Kriser är ett måste i en entreprenörsresa. I den startup-hype som Prag präglas av för tillfället läggs för mycket fokus på idéer och för lite på företagande, menar Robert. Designers och utvecklare är inte per definition entreprenörer och sann entreprenör blir man först när man klarat av kriser i sitt företagsbyggande, eller som han själv uttrycker det – ”Unless you run into problems, you don’t know how to run a company.”

Jag avslutar mitt besök över en lunch tillsammans med SYMBIOS ende svensk, Nicolas Makelberge. Vi talar om vikten av att skapa marknadsföring som engarerar, på riktigt, och Nicolas berättar om musiken han skapar på lediga stunder. Han fungerar bäst när han varierar vad han lägger tid på och inte blint fortsätter stirra åt samma håll. Den lärdomen stämmer för honom men även för mig och för SYMBIO. Omväxling förnöjer. Flexibilitet är ett måste, oavsett om du är tjeck eller inte.
Today I went to visit Holešovice, an area in Prague characterized by old factories, young creative companies, and reoccurring flooding. I met Robert Haas, founder of SYMBIO - a creative digital agency employing 40 people.
Robert shared his story of how he back in 1999 was asked to build a website, felt clueless about how to do it, and turned to AltaVista for advice. He and two friends then came to found SYMBIO on the simple business idea to build more beautiful websites than anyone else. The idea proved a success and the agency grew. Robert says that they’ve always been able to stay flexible and find alternative solutions for clients. That, he states, is a common Czech trait and the basis for SYMBIO’s success.
The most compelling part of my visit, however, was not to learn of Roberts success, but rather the challenges he faces running the company. As SYMBIO grew, the focus drifted away from the core business towards increasingly dealing with structures, employees and all of that ”boring” stuff entrepreneurs suddenly face when finding success. As Robert puts it, you need to deal with a vicious spiral of lacking focus turning into losing your common vision for the company, which in turn means losing part of your culture, which in turn means employees feeling less inspired to perform. On top of that, running a company for more than ten years will inevitably lead to the founders losing their energy at times, and trying to find external executives to take over is not only difficult, but also puts the culture you built at even more risk.
Robert and his team are now in the middle of change, as they try to start from the beginning and rebuild their culture and their momentum, while keeping the successful agency running as normal. That to me, that is the sign of a true entrepreneur and Robert seems to share that opinion. In Prague’s current startup hype, he sees too much focus being put on ideas rather than on building businesses, and too many designers and developers now calling themselves entrepreneurs without really understanding the meaning of it. As Robert puts it; ”Unless you run into problems, you don’t know how to run a company.”
I end my visit over lunch with Nicolas Makelberge, SYMBIO’s only Swede. He tells me about the rewarding work that he does, but also about his music and how he needs to flip back and forth between different projects, tasks, and interests to stay inspired, creative, and on top of his game. I for one can agree with that. It seems staying focused on one thing is crucial for success, but it can also blind you. As I leave Robert and Nicolas, and hop on the tram back to the city centre, I’m more aware of how changing your focus from time to time is necessary for any entrepreneur. You need flexibility to adapt to your market, but you also need it to adapt to your ever-changing organization, and to keep yourself inspired. Whether your are Czech or not.
 

Bloggresande entreprenör i Prag

(For English, keep scrolling)

Idag lanserar jag min blogg tillsammans med Entreprenör24. Som digital kommunkationskonsult bland alla internetnördar på Pronto känns det nästan lite gammaldags att börja blogga men må så vara. Bloggen är tänkt att skildra entreprenörskap runtom i världen genom att jag helt enkelt träffar entreprenörer runtom i världen. Mitt första stopp är Prag där jag igår installerade mig för en knapp veckas sondering av den tjeckiska entreprenörsterrängen.

Den första entreprenören jag stötte på var min temporära landlord Kamila. Hon äger fyra lägenheter i Prag som hyrs ut via AirBnB. I takt med att AirBnB vuxit till ett miljardföretag har uppenbarligen även Kamilas verksamhet hittat bäring till den grad att hon för snart ett år sedan sade upp dig från sitt ”boring corporate job” för att nu helt leva på sitt lägenhetsuthyrande. Lägenheten ligger i Prags gamla kvarter och är rakt igenom prima med undantag för att lamporna styrs av en rörelsedetektor som släcker ned hela lägenheten om jag sitter still längre än 60 sekunder. Med andra ord släcks lamporna i genomsnitt just var 60e sekund.

Mina första officiella blogg-gäster fick bli grundarna av Tabfoundry. Jag avnjöt därför en klassisk tjeckisk lunch med Láda Hrbáček (26-årig VD från pilsnerns hemstad Pilsen), Petr Messner (26-årig CTO från den lilla byn Okounov) och Michal Kvasnička (22-årig frontendutvecklare från Skoda-bilens hemstad Mlada Boleslav). Den fjärde grundaren Francisco Rosales sitter i LA och bloggar på Socialmouths och uteblev därför från vår lilla lunchträff.

Láda och Petr träffades på universitetet i Prag och det blev startpunkten för Tabfoundry. Láda arbetade med det lokala Nike-kontot på en reklambyrå när han insåg att allt jobb som lades ned på att bygga Facebook-tabbar borde kunna effektiviseras och göras billigare. Insikten blev fröet till Tabfoundry som enkelt och billigt låter varumärken skapa olika typer av tabbar till sina Facebooksidor (t.ex. fototävlingar, Instagramflöden och YouTubeflöden). Láda och Petr svängde ihop en prototyp på en dag, presenterade sitt koncept för den lokala startupacceleratorn StartupYard, fick en investering på $10,000 och drog sedan igång maskineriet tillsammans med Michal och senare också amerikanen Francisco. Tjänsten lanserades i januari 2013 efter ett halvårs utvecklingsarbete.

Láda (som i egenskap av VD är den som snackar klart mest av grabbarna) berättar om hur startupscenen i Prag bubblade igång ordentligt under 2012 när aktörer som StartupYard började erbjuda fullskaliga lanseringsmöjligheter för tjeckiska entreprenörer. Tidigare hade ingen enskild aktör kunnat erbjuda såväl investeringar och kontor som kunniga mentorer och kontaktytor till USA. Idag finns ett flertal liknande aktörer som t.ex. Node5 och allt fler unga entreprenörer går nu sin egen väg efter att ha blivit inspirerade av framgångsföretag såsom antivirusprogrammen AVG och Avast, spelföretaget Geewa, social media marketing-tjänsten Socialbakers och API-tjänsten Apiary.

Sedan Tabfoundry lanserades har marknaden blivit alltmer konkurrensutsatt. Idag möter killarna konkurrenter från hela världen och företag som Growsocials, Heyo, Shortstack och Woobox erbjuder snarlika tjänster. Tabfoundry siktar på att urskilja sig genom att erbjuda en visuellt tilltalande tjänst som är lättanvänd och i nuläget knappt kostar något att använda (du kan testa gratis och betalar sedan mellan $9-$399 per månad). Tabfoundry är en klassisk modern startuphistoria med tre unga grundare, en påse pengar och en nypa kunskaper från investerare samt en affärsmodell som bör hålla åtminstone i något år till. Jag tänker själv testa tjänsten inom ramen för Prontos verksamhet och återkommer därefter kanske med ett utlåtande.

Welcome to my very first blog post. This blog will feature me visiting interesting entrepreneurs from around the world, and my very first stop is Prague. I’ve set up camp in the Old Town, renting an AirBnB apartment from small-scale housing entrepreneur Kamila. The place is great, with the exception of a motion sensor that turns off all the lights in the apartment if I don’t move for 60 seconds. So sitting at my computer, I end up fighting darkness every minute by frantically waving my hands above my head.

My first guest for this blog turned out to be the founders of Tabfoundry – a very simple and cost-effective service for creating custom Facebook page tabs (photo contests, Instagram feeds, YouTube feeds etc.).  I enjoyed lunch with Láda Hrbáček (the 26-year-old CEO from Pilsen, the hometown of pilsner), Petr Messner (the 26-year-old CTO from the tiny village of Okounov) and Michal Kvasnička (a 22-year-old frontend developer from Mlada Boleslav, the hometown of Skoda). The fourth founder Francisco Rosales lives in LA, blogging for Socialmouths, and couldn’t make it to our lunch gathering.

Tabfoundry is the brainchild of Láda, who, while working on the local Nike account at a marketing agency, realized there had to be a cheaper way to build Facebook page tabs. He knew Petr from their years together at university, so they put together a prototype in less than a day, pitched it to local startup accelerator StartupYard, secured $10,000 in funding, and plunged head on into entrepreneurship. They brought in Michal and Fransisco, finalized the service in six months, and launched in January 2013.

Láda (who in his role as CEO does most of the talking) tells me how the Czech startup scene exploded during 2012 when StartupYard came in, offering full-scale packages of investment, office space, mentors and US connections to budding entrepreneurs. Since then, similar accelerators have started to pop up (e.g.  Node5) and an increasing number of young entrepreneurs now try their wings, inspired by local success stories such as AVGAvastGeewaSocialbakers and Apiary.

Tabfoundry now faces fierce global competition from Growsocials, Heyo, Shortstack, Woobox and others, but sets itself apart through its visually attractive and user-friendly interface. For digital agencies, including my beloved Pronto, it also looks like a very cost effective alternative with its free trial and monthly fees ranging from $9 to $399. I’ll be sure to try out Tabfoundry with one or a few of our clients, and I might post a review in the months to come.