Små vinster kan bli stora pengar

|For English, keep scrolling]

Efter tio år i finansindustrin sökte Steven Barlow förändring. Steget från den världen till entreprenörskap var faktiskt förvånansvärt kort eftersom Steven ägnat år åt värdering av bolag och affärsmodeller. Han bröt upp från sitt liv i New York och flyttade till LA, där han snart sprang på tre gamla kompisar. De tre hade lämnat Merrill Lynch för att starta ett nytt företag inom tjänstesektorn, och dessutom gjort det med fokus på den koreanska marknaden. Bolaget hette Kallpod och Steven fann sig snart vara ansvarig för den amerikanska lanseringen.

Kallpod är en ”button that empowers people” i restaurangmiljöer. Inget mer väntande på notan eller servitörens uppmärksamhet. Vill du beställa något eller betala, trycker du helt enkelt på den Kallpod-dosa som ditt bord är utrustat med och samtidigt för servitören en signal till ett uppkopplat armbandsur.

Idén är enkel men effektiv. Steven berättar över en vegansk lunch i LA om hur Kallpod ökar en restaurangs genomsittsbeställning med 10% (främst alkohol och desserter) och tiden för en måltid går ned från i genomsnitt 75 minuter till ca 60 minuter. Samtidigt kan personalen minskas med ca 20% så investeringen på $10-$20 per dosa och månad är enkel att räkna hem. Utmaningen för Steven och hans team är att nå en bred marknad. Införsäljningsarbetet tar tid och varje kund ger endast en liten vinst. Hur värdeskapande produkten än må vara måste den nå rätt ögon och öron, vid rätt tid, för att bli en framgång som ger stora vinster. Vem vet, kanske kan den här bloggposten vara ett steg på vägen?

-

After ten years in banking, Steven Barlow was seeking new challenges. To take the step into entrepreneurship was actually not that hard, considering he had spent his career valuing companies and business ideas. Steven gave up is NY life, moved to LA, and soon met up with three friends who had left Merrill Lynch to start their own company. The company was called Kallpod, and focused on disrupting the restaurant business in Korea. Steven soon found himself heading up the US launch of Kallpod.

Kallpod is small pod with a ”button that empowers people” in restaurant settings. No more trying to catch the attention of the waiter, for ordering or paying. With Kallpod, and simple push of a button will set off the waiter’s wristband, notifying him that you’re ready to order or pay. It is a simple idea, yet very effective. Restaurants using Kallpod see a 10% average increase in orders, a drop of average meal time from 75 minutes to 60 minutes, and can cut down staff costs by roughly 20%. Many small wins like that add up to lots of money at the end of the day, so the investment of $10-$20 per pod and month seems like a no-brainer. The challenge for Steven and his team now, is to get the word out and get larger chains to adopt their product. The idea is genius, but in order to grow a thriving business, volume will be needed. Perhaps this little blog post can help get keep ball rolling?

Lansera företaget du själv vill köpa av

(For English, keep scrolling)

Palmer West är en man i min smak. En friluftsman i storstadsmiljö som föredrar Range Rovers framför Escalades på LA:s gator. Efter 12 år i filmindustrin sadlade han om helt för fem år sedan och grundade klädmärket Aether.

Aether föddes ur Palmers frustration över att inte kunna hitta kläder som kombinerade ”backcountry with inner-city style”. I Aether ligger fokus därför både på stil och funktion och Palmers enkla tanke tycks ha slagit rot ordentligt hos konsumenter. Idag säljs Aether världen över och Palmer har framförallt lyckats bygga upp en framgångsrik näthandel som står för nästan 90% av all försäljning. Utöver en ombyggd Airstream som rullar land och rike runt för att låta konsumenter testa kläderna står bloggar och word of mouth för nästan all Aethers marknadsföring – en taktik som fungerat väl. Mötet med Palmer inspirerade inte bara pga. mitt personliga intresse för skidåkning, friluftskläder och digital marknadsföring utan kanske framförallt utifrån insikten att en personlig dröm verkligen kan bilda grunden för ett företag. Palmer saknade själv en viss typ av produkt på marknaden och drömde om att se den komma till liv. Det drivet fick honom att satsa allt på sin dröm och det visade sig att hans dröm tilltalade en hel värld. Att låta drömmar kasta dig huvudlöst in i en företagsidé kanske inte alltid fungerar, men det är nästan alltid värt ett försök.

_

Palmer West is a man in my taste. He prefers Range Rovers to Escalades on the streets of LA and he has proven that a successful business can be built out of personal frustration and a dream. After 12 years in the movie industry, he changed careers to launch the outdoors fashion brand Aether. Aether was born out of Palmer’s frustration with not being able to find clothes that combined backcountry with inner-city style. That frustration turned into a dream that became reality. Today, Aether sells in multiple countries and is driven by an impressive online presence covering almost 90% of sales and engaging male fashion bloggers worldwide. To start a business out of a personal need, and be daring enough to leave another successful career behind, can prove to be very rewarding and Palmer impresses me in the way he has truly made that happen.

Makten i dina kläder

(For English, keep scrolling)

Jason Campbell är en man med en tydlig nisch men som samtidigt ständigt förnyar sig. Hans liv som serie-entreprenör har alltid präglats av mode men på senare år även av teknik. Jason är en minst sagt färgstark karaktär som började sin bana som modellagent 1994. Därefter startade han sin egen byrå i NYC och började göra sig ett namn i modevärlden. Han upptäckte tidigt kraften i internet, vilket ledde honom till att grunda Netsetgoods, Flavorpill och därefter JCReport som han grundade 2002 och driver än idag från LA.

Jason Campbell with business partner Willie Mack

Idag kallar han sig ”wardrobe therapist” och arbetar för kändisar och förmögna personer som personlig modekonsult. Det handlar helt enkelt om att hitta rätt look inför galapremiärer, resor och kändisfester. Med många strängar på sin lyra tar Jason nu detta arbete till den digitala tidsåldern med mjukvaran ClosetHQ som låter honom digitalisera sina klienters garderober och därmed hjälpa dem med styling och packningsråd även på distans. Som om detta inte vore nog har han även nyligen lanserat smyckesvarumärket Igneri. Jason brinner för att förbättra stilmedvetenhet globalt och hoppas kunna få fler människor att förstå styrkan i kläder - ”The way you present yourself is such a powerful tool. You are getting analyzed and the way you dress always tells something to the people around you.” Han vill helt enkelt demokratisera stilmedvetenheten och hjälpa människor till att våga visa sin personlighet fullt ut i sina modeval.

Jason inspirerar verkligen genom sättet han utifrån sin modeexpertis ständigt lyckas hitta nya affärsmöjligheter och innovativa idéer. Han visar hur man kan bygga flera olika affärsmodeller på en och samma kompetens och utifrån denna kompetens ständigt förnyas.

-

LA-based Jason Campbell is a successful wardrobe therapist for the rich and the famous, and a man who proves that one niche competence can be turned into multiple business ideas and constantly be renewed.

He started is career is a model agent in 1994, and has since moved on to found Netsetgoods, Flavorpill, JCReportIgneri jewelry, and most recently ClosetHQ which allows him to digitize his clients’ wardrobes for online fashion consultancy. With fashion as the basis, tech has truly been a key ingredient in his career and being tech savvy enough to constantly jump on new opportunities has led him to great success. 

It is inspiring to see how Jason manages to constantly innovate within his field and how he is driven by a clear passion to improve style globally. He is right to point out that the way you present yourself is a powerful tool. You are getting analyzed and the way you dress always tells something to the people around you. Fear and insecurity can often stand in the way of that, and Jason strives to have more people to dare to brake out of their shells and let their clothes fully show their personality. The combination of passion and curiosity for innovation is something all entrepreneurs should aim to have.

You are getting analyzed and the way you dress always tells something to the people around you. You always make a choice.

Kontoret som skapar kulturen (post #2)

(For English, keep scrolling)

Efter att ha besökt The Hub Praha och inspirerats av deras tankar om kontorsdesign måste jag även ta tillfället i akt att dela lite inspiration från Githubs kontor i San Francisco. Även detta kontor är byggt för att främja en viss kultur. Inspiration, innovation och lekfullhet kan nog sägas vara ledord hos Github om man tittar på hur de valt att utveckla sitt kontor. Alla anställda har varit med i processen och tillsammans beslutat om vilka inredningsidéer som har fått komma till liv. Resultatet är en kombination av tekniska finesser (t.ex. värmesökande kameror som via stora skärmar i realtid visar var på kontoret det finns spännande människor att träffa och var det finns plats att vara för sig själv) och kreative detaljer (bl.a. en Harry Potter-inspirerad matsal, ett situation room och en reception byggd som replika av ovala rummet).

Kul och inspirerande!

_

After featuring The Hub Praha and how an office design can help foster entrepreneurship, I can’t help but share a few photos from my visit to Github’s office in San Francisco. A creative mashup of the Oval Office, Harry Potter, fake grass, and heat-seeking cameras keeps employees energized and inspired.

Stor data och vikten av att våga

(For English, keep scrolling)

Roman Stanek är serie-entreprenören som lämnade Tjeckien för ett liv i USA för 15 år sedan. Han har byggt sin karriär på att tidigt identifiera områden på väg att revolutionera näringslivet. Allt startade i Prag där han arbetade som representant för amerikanska mjukvaruföretag i Östeuropa. Att överbrygga kulturer och tidigt vara aktiv inom IT fick honom att inse internets potential redan 1997. Insikten fick honom att plötsligt helt byta bana och starta sitt eget företag med fokus på Java, bara två månader efter att Java lanserats. 18 månader senare sålde Roman företaget till Sun Microsystems och hans framgångsrika metod för företagande var född.

Nästa företag startade Roman i Boston och även det såldes inom bara ett fåtal år, denna gång till HP. Numer är han baserad i San Francisco med sitt senaste företag GoodData, grundat 2008. Roman och GoodData bygger hela verksamheten på molnbaserad data-analys och är därmed att av fåtal företag som faktiskt, på riktigt, arbetar inom det hypade området Big Data. Som han ser det har det sociala internet medfört en smärre revolution. Våra sociala digitala liv hjälper oss upptäcka nya produkter på ett sätt som en maskin (läs ”ett IT-system”) aldrig skulle kunna. Nya tjänster som Dropbox och AirBnB bygger på rekommendationer via effektiva sociala algoritmer och det är starkt växande tjänster som dessa genererar oerhörda mängder data. Ur den typen av data kan Roman och hans team gräva fram värde för sina kunderna.

Mitt möte med Roman lämnar mig med insikten att entreprenörskap handlar om att våga följa magkänslan innan någon annan tror på den utveckling du förväntar dig. Det lärde mig också värdet av att bygga företag som ett team. Roman har ständigt byggt upp nya effektiva team runtom sina idéer och det har, utöver hans fingertoppskänsla, drivit hans engagemang och entreprenörskap.

-

Roman Stanek is the Czech serial entrepreneur who left his hometown of Prague for the US 15 years ago. It all started when he was working as a representative for US software companies in Eastern Europe, and realized the potential of the internet in 1997. That realization made him flip his life over completely and found a Java company, only two months after Java was born. He sold it 18 months later to Sun Microsystem, and his successful method of launching companies based on early insights into disruptive technologies was born.

He has since launched and sold more companies, and is now based in San Francisco as the founder of GoodData. Roman sees the social web as yet another digital revolution that has brought with it more effective ways for people to find ”new stuff” than any machine could ever create. New social services such as AirBnB and Dropbox are leading that development, and they all generate massive amounts of data. That type big data is what GoodData helps their clients mine for value. Beyond the insight that daring to act on hunches of disruptive technologies is a great way of finding great success fast, Roman also made me realize the value of building new teams as a part of your entrepreneurship. Roman is constantly setting up new teams in his endeavors, bringing with it both new ideas and energy.

När hype hindrar entreprenörskap

(For English, keep scrolling)

Vit Horky möter mig vid TechSquares kontor men vi beslutar snabbt att försöka hitta något att äta eftersom Vit suttit i möten hela dagen utan mat. Vi tar den 27-årige entreprenörens BMW till en lokal italiensk restaurang där Vit beställer en pasta och jag nöjer mig med en flaska lemonad. Vit Horky startade sitt första företag, en sociala medier-byrå, redan vid 17 års ålder. Företaget såldes vidare när Vit istället startade ett mjukvarubolag några år senare. Idag bor han i London men pendlar ofta till Prag eftersom hans tredje uppstartsföretag, Brand Embassy, har verksamhet i båda städer. Brand Embassy bevakar sociala medier för att hjälpa företag förstå vad kunder vill ha och ge dem en möjlighet att direktkommunicera med kunderna via sociala medier. Vit kallar det ”the next level customer care platform” och har idag kunder världen över såsom T Mobile, Vodafone och O2.

Det mest intressanta är dock att lyssna på Vits tankar kring tjeckiskt entreprenörskap. När kommunismen föll var det många unga människor som började starta egna företag. Man litade helt enkelt inte på storföretagen. Det är därför man idag ser så många egenföretagare i Tjeckien, nästan var sjunde person. Vit menar dock att det saknas riktiga entreprenörer i landet. Tech startups har vuxit till ett fenomen i landet men enligt Vit är det främst livsstilen som lockar och med den kommer också många ”wannabes” som inte bidrar med fungerade näringsverksamheter. I takt med att media har börjat uppmärksamma fenomenet och många också därför skapat sig en negativ bild av startups i landet. Detta blir ett hinder för utvecklingen eftersom det framgångsrika entreprenörskapet kommer i skymundan av den kritiserade hypen. I ett land där eget företagande har präglat en hel generation får plötsligt den digitala startupkulturen något av en negativ effekt som skrämmer bort unga talanger eller får dem att värdesätta fel delar av företagandet. Detta visar att bilden av entreprenörskap i ett land är starkt sammankopplat med kulturen i landet.

-

Vit Horky meets me at TechSquare’s office outside of central Prague, but since he is hungry, we quickly decide to take his BMW for a spin to a nearby Italian restaurant. Vit is the 27-year-old serial entrepreneur who started his first company, a social media agency, at the mere age of 17. He has since gone on to found to other successful companies, the latest one being Brand Embassy. Brand Embassy supports clients in social media monitoring and offers ”the next level customer care platform” (Vit’s own way of describing the service) to large international brands, such as T Mobile, Vodafone and O2. The global success has brought Vit to share his time between Brand Embassy’s offices in London and Prague, providing him with interesting insights into what separates different startup cultures.

Vit talks in length about the Czech entrepreneurial culture and how it is currently facing challenges. After communism fell, many young people used their newfound freedom to start their own companies. People simply did not trust the large corporations from the communism era. This development turned the Czech Republic into a very entrepreneurial country, where almost every seventh person has their own company today.

Vit, however, argues that the country is currently suffering from a lack of true entrepreneurship. The strong hype around tech startups is attracting many people to start their own companies, but for the wrong reasons. The attractive lifestyle of tech entrepreneurs currently has many ”wannabes” enter the industry, mostly equipped with business ideas that lack true value.

As the media has picked up on the trend, a rather negative view of tech startups is now sweeping the country. In a way, the hype is, thus, standing in the way for future entrepreneurship as it threatens to avert young talents from wanting to become entrepreneurs. Vit, for one, is trying to turn this around and he is hoping for more genuine Czech entrepreneurs to reach success and become role models. If he and others succeed, only time will tell, but the phenomenon shows how important a country’s culture is for its entrepreneurial spirit.

 

Kontoret som skapar kulturen

(For English, keep scrolling)

Zdenek Rudolsky välkomnar mig till The Hub Prague som han startade 2010. The Hub är ett kontorslandskap, en affärsinkubator och ett community av entreprenörer som idag finns på 40 platser världen över. Totalt har de 8000 medlemmar varav 400 är kopplade till den 1200 kvadratmeter stora lokalen i Prag. The Hub är en av tre platser som fungerar som själva navet för Prags entreprenörslandskap. De övriga två är Node5 och TechSquare men The Hub är störst i fråga om både yta och antal medlemmar. Här möts entreprenörer från olika discpliner, delar kontor och bygger en gemensam kultur av företagande.

The Hub har som mål att göra entreprenörslandskapet mer socialt genom att via lokalens utformning, kontorets administration och medlemmarnas egna evenemang sänka trösklarna för nya möten människor emellan. På The Hub kommer man och går som man vill, man byter ofta plats i lokalen och nästan varje dag anordnas någon typ av meetup, workshop eller social aktivitet.

Zdenek och hans medgrundare försöker skapa en kultur byggd på tillit eftersom det också är en avgörande del för framgångsrikt företagande. För att åstadkomma detta finns t.ex. ingen kontroll av huruvida medlemmarna betalar för all tid de tillbringar i lokalen eller de godsaker de tar från snackbaren. Man förväntas helt enkelt göra rätt för sig och ha ärligt uppsåt, vilket är tänkt att smitta av sig på medlemmarnas tillit till varandra när det kommer till att öppet dela affärshemligheter och idéer sinsemellan.

 

När man besöker denna plats slås man just av det sociala utbytet som präglar lokalen. Inom några minuter har jag fått kontakt med en rad spännande företagare inom så vitt skilda områden som nattklubbsappar som julgransuthyrning. För att undvika likriktning har man nämligen bestämt att maximalt 40% av platserna för hyras ut till tech startups – övriga måste gå till entreprenörer i andra branscher. Det sociala kontoret där alla vågar lita på varandra blir på så sätt ännu mer dynamiskt och inspirerande. Här sitter kreativt företagande bokstavligt talat i väggarna.

-

Zdenek Rudolsky welcomes me to The Hub Prague, which he founded in 2010. The Hub is an office space, an incubator, and a community of entrepreneurs that today can be found in 40 places worldwide. Out of the 8,000 members globally, 400 are found in the Prague office.

The space is all about social integration and trust. It has been deliberately designed to make sure people make new connections, from the way the furniture is laid out to how people constantly move around to different desks each day. Zdenek and his co-founders also want to promote trust at The Hub (since they find that to be a key ingredient in successful entrepreneurship), and that’s why there are no controls of how much time members spend at The Hub, or how much they make use of the common snack bar. Everyone is simply expected to honestly pay for what they use.

A third idea driving the Hub is creating a creative mix. You constantly run into people engaged in different types of entrepreneurship, and that is partly explained by The Hub’s rule to have no more than 40% of members being tech startups. The rest must be other kinds of startups. To me, The Hub is a great example of how to build entrepreneurship into the walls of your office.

Att sätta priser som nytt företag

(For English, keep scrolling)

Efter tre år på Sun Microsystems valde Jiri Kopsa att flytta hem till Tjeckien och starta företaget Proactify. Sun hade köpts upp av Oracle och flyttat (Facebook tog senare över deras kontor i Menlo Park), vilket inspirerade Jiri att satsa på sin egen idé. Den idén var Proactify, en rekommendationsmotor för e-handel. 2011 blev företaget ett av de första att gå med i StartupYard men kort därefter insåg man, som så ofta med startups, att affärsmodellen inte riktigt fungerade och man gjorde en pivot till att istället satsa på en mobil e-handelslösning som de gav namnet Tapomat. Tapomat lägger ett mobilanpassat lager ovanpå din befintliga e-butik och har visat sig kunna öka mobil försäljning med 100-150%. Med andra ord inte så pjåkigt.

Min främsta lärdom efter att ha träffat Jiri handlar dock inte om e-handel eller teknik, utan om prissättning. Det är allt annat än enkelt att sätta rätt pris gentemot kund när man lanserar ett företag. Jiri och hans team, om några, vet just detta. De har ändrat prisstrategi ett antal gånger längs vägen.

Tapomat lanserades med ett rörligt pris baserat på volymen av kundens mobiltrafik. Där blev det dock snabbt problem eftersom många kunder inte hade vettig data för just sin mobila trafik. Tapomat testade då den klassiska paketlösningen med prislistor för basic-, medium- respektive premium-nivå. Kunderna var dock för okunniga i vad de faktiskt behövde och därför blev prissättningen förvirrande. Nu har Tapomat en enkel flat fee för alla kunder, vilket fungerar bra för stunden. Frågan är dock om lönsamheten blir tillräcklig eftersom priset bara är ca. $10 i månaden. Jiri och hans team tittar därför på att i nästa steg addera kundtjänst som ett dyrare tillval. Arbetet med prissättning kan med andra ord aldrig börja tidigt nog och tar på ett sätt heller aldrig slut.

-

Jiri Kopsa spent three years in the US, working for Sun Microsystems, before deciding to move back to Prague and start his own company. He launched Proactify, a recommendation engine for e-commerce, and the company became one of the first to join StartupYard in 2011. Soon after that, however, he realized that the business model didn’t scale as planned, and swiftly did a pivot to launch Tapomat - a mobile e-commerce solution that clients easily can add as a layover to their existing e-commerce platform. Tapomat is working great, providing clients with 100-150% increases in mobile sales – not too shabby. My main learning from meeting Jiri,  however, has nothing to do with mobile or e-commerce – it proved to be about setting prices as a startup. 

The importance of setting the right price in the right format cannot be underestimated, as Jiri and his team can tell you. You need a price that will make sense to clients, make them buy your product, and give you a good-enough margin. The road to get there can be long and winding. 

Tapomat launched with a price that was based on each respective client’s mobile traffic volumes. Many clients, however, lacked valid mobile traffic data so the pricing model became too complex. As a next step, Tapomat tried a more classic price list of different packages – basic, medium, and premium – but clients did not know what they needed and many times ended up feeling confused. Today, the price is a simple flat fee for all clients and it seems to be working out for Tapomat. For a mere $10 you can implement the Tapomat platform, but if that will be sustainable for Tapomat in the long run, time will have to tell. With the risk of not making enough money on each sell, Jiri and his team are now looking at adding add-on services, such as mobile customer support, to expand the business. What Tapomat’s journey tells me is that the search for the perfect pricing model is a never-ending process, and that insight will stay with me after having had the honor to meet with Jiri.

 

 

Reklamar-startups på framfart?

(For English, keep scrolling)

Jag tog en drink med Vojta Bednar, journalist och grundare av Tyinternety – Tjeckiens motsvarighet till TechCrunch och Mashable - med fokus på startups och sociala medier i Tjeckien och Slovakien. Vojta och en kompis startade sajten för fyra år sedan och den utgör idag ett viktigt digitalt nav i den tjeckiska entreprenörskulturen.

Dessutom gjorde sig Vojta ett namn genom att vara en av de drivande krafterna bakom den globalt uppmärksammade kampanjen för att få den helkroppstatuerade professorn Vladimir Franz vald till tjeckisk president tidigare i år – något som tyvärr inte höll hela vägen.

Vojta bekräftar den hype kring startups som jag känt av under mitt Pragbesök och att fenomenet gränsar till att bli både urvattnat och överhypat. De två noderna för tjeckiska startups är storstäderna Prag och Brno, där Prag kännetecknas av media- och mjukvaruföretag medan Brno är mer fokuserat kring ingenjörer och tyngre IT. I mitten av Tjeckiens startupbubbla sitter tre acceleratorer – Wayra och StartupYard i Prag samt StarCube i Brno.

Vojta lyfter fram att reklam- och mediavärlden är nära sammankopplad med Prags entreprenörskap. Många startups startas av människor från kommunikationsbyråer, snarare än av ingenjörer och utvecklare. Hans förklaring är delvis att byråer redan sitter på alla kunskaper och resurser som behövs för en tech startup – dvs. affärsförståelse, marknadsföring, designers och utvecklare. Den andra förklaringen är att reklambyråerna har fått konkurrens från just startups i rollen som de häftigaste arbetsplatserna. För att kunna locka till sig de främsta talangerna måste de helt enkelt erbjuda samma typ av kultur och inspiration som startups gör. Är reklamarna månne på väg att ta över utvecklarnas ledande roll som tech startup-grundare?

I met Vojta Bednar for drinks to learn more about the Czech tech startup scene. He is one of he founders of Tyinternety, the Czech version of TechCrunch or Mashable, but focused on tech startups and social media in the Czech Republic and Slovakia. Vojta founded the website four years ago together with a friend, and it now sits at the very heart of the Czech startup scene. Vojta is also known for being one of the masterminds behind the 2013 campaign to get the full-body-tattooed professor Vladimir Franz elected as president for the Czech Republic (he didn’t win in the end).

Vojta confirms the major startup hype that has grown almost out of proportion in the Czech Republic in the last two years. The two hubs of this hype are the cities of Prague and Brno, with Prague being characterized by software- and media startups, while Brno is more focused around IT and engineering. At the heart of the overall trend are three accelerators;  Wayra and StartupYard in Prague, and StarCube in Brno.

Vojta has been following the development up front, and can see a clear pattern emerging in terms of who your average Czech tech startup founder is. It seems many marketing and communication agencies move into build their own startups these days, rather than just the usual developers and engineers. According to Vojta, the explanation for this is twofold. First off, agencies already have all the resources and knowledge needed for successfully launching a tech startup; they know marketing, they know business, and they already have both designers and developers on their teams. The other reason for agencies to launch tech startups is simply to compete for the best talents… with tech startups. In the glory days of marketing, agencies were the coolest workplaces you could find. These days, tech startups have taken over that top spot, attracting talents with their creative offices and ”we’re gonna change the world”-mentality. Agencies simply need to offer a similar culture to compete for the brightest minds. So perhaps the marketing wizard is about to pass the developer genius in terms of being the typical startup founder?

 

 

Ingen entreprenör utan kriser

(For English, keep scrolling)

Idag lämnade jag Prags stadskärna och plankade med spårvagnen ut till Holešovice, ett område som präglas av gamla fabrikslokaler, unga kreativa företag och återkommande översvämningar. Jag var aningen tidig och tog därför en snabb kopp kaffe på ett kafé med det smålustiga namnet Bistro Špajz. Därefter sneddade jag över gatan till SYMBIOs kontor för en träff med en av grundarna, Robert Haas, som precis återvänt efter att ha sprungit halvmaraton i Stockholm.

SYMBIO är en kreativ digital byrå som Robert grundade med två av sina vänner redan 1999. Bakgrunden var att Robert fått en förfrågan om att bygga en hemsida för en kund på sitt dåvarande jobb. Handfallen inför uppgiften sökte han upp ett internetcafé, klickade sig fram till AltaVista och försökte hitta information om hur man bygger hemsidor. Ur detta föddes SYMBIO vars affärsmodell till en början byggde på att skapa vackrare hemsidor än alla andra. Idag sysselsätter byrån 40 personer och har utvecklats till en digital strategibyrå. Vägen dit har varit krokig. Den första storkunden, Bata Shoes, vanns på rent entreprenöriellt driv. Den då minimala byrån satsade allt när de fick frågan om ett möte. De lovade bort hälften av vinsten till en extern pitchkonsult, köpte in Bata-skor som hela teamet bar till mötet och vann uppdraget. Enligt Robert kännetecknas SYMBIO av en typisk tjeckisk flexibilitet där man ständigt hittar alternativa lösningar på problem. Sedan starten har de byggt på en tydlig kultur där de endast arbetar med kunder som uppfyller minst två av följande tre kännetecken:

  1. Är ett ”lovemark” i SYMBIOS ögon, dvs. ett varumärke som SYMBIOS team gillar
  2. Låter SYMBIO skapa något verkligt minnesvärt
  3. Ger en god vinstmarginal
Robert berättar om svårigheterna som dykt upp under senare år. I takt med tillväxten försköts fokus från kärnverksamheten till att allt mer handla om administration av företagets strukturer och anställda. Man tappade delvis bort visionen och snart skapades en ond cirkel där kulturen luckrades upp och de anställda kände sig allt mindre inspirerade. En ytterligare utmaning är att grundarna i perioder tappat sin energi. Det sägs att man inte kan göra samma sak i mer än tio år utan att tappa gnistan och Robert känner igen sig i det. Utmaningen blev då att hitta externa personer att lyfta in på chefspositioner för att avlasta grundarna, vilket i sin tur gjorde kulturen än svårare att bibehålla. Idag är de mitt uppe i en förändringsprocess där man försöker starta om från grunden tillsammans med hela byrån.
Kriser är ett måste i en entreprenörsresa. I den startup-hype som Prag präglas av för tillfället läggs för mycket fokus på idéer och för lite på företagande, menar Robert. Designers och utvecklare är inte per definition entreprenörer och sann entreprenör blir man först när man klarat av kriser i sitt företagsbyggande, eller som han själv uttrycker det – ”Unless you run into problems, you don’t know how to run a company.”

Jag avslutar mitt besök över en lunch tillsammans med SYMBIOS ende svensk, Nicolas Makelberge. Vi talar om vikten av att skapa marknadsföring som engarerar, på riktigt, och Nicolas berättar om musiken han skapar på lediga stunder. Han fungerar bäst när han varierar vad han lägger tid på och inte blint fortsätter stirra åt samma håll. Den lärdomen stämmer för honom men även för mig och för SYMBIO. Omväxling förnöjer. Flexibilitet är ett måste, oavsett om du är tjeck eller inte.
Today I went to visit Holešovice, an area in Prague characterized by old factories, young creative companies, and reoccurring flooding. I met Robert Haas, founder of SYMBIO - a creative digital agency employing 40 people.
Robert shared his story of how he back in 1999 was asked to build a website, felt clueless about how to do it, and turned to AltaVista for advice. He and two friends then came to found SYMBIO on the simple business idea to build more beautiful websites than anyone else. The idea proved a success and the agency grew. Robert says that they’ve always been able to stay flexible and find alternative solutions for clients. That, he states, is a common Czech trait and the basis for SYMBIO’s success.
The most compelling part of my visit, however, was not to learn of Roberts success, but rather the challenges he faces running the company. As SYMBIO grew, the focus drifted away from the core business towards increasingly dealing with structures, employees and all of that ”boring” stuff entrepreneurs suddenly face when finding success. As Robert puts it, you need to deal with a vicious spiral of lacking focus turning into losing your common vision for the company, which in turn means losing part of your culture, which in turn means employees feeling less inspired to perform. On top of that, running a company for more than ten years will inevitably lead to the founders losing their energy at times, and trying to find external executives to take over is not only difficult, but also puts the culture you built at even more risk.
Robert and his team are now in the middle of change, as they try to start from the beginning and rebuild their culture and their momentum, while keeping the successful agency running as normal. That to me, that is the sign of a true entrepreneur and Robert seems to share that opinion. In Prague’s current startup hype, he sees too much focus being put on ideas rather than on building businesses, and too many designers and developers now calling themselves entrepreneurs without really understanding the meaning of it. As Robert puts it; ”Unless you run into problems, you don’t know how to run a company.”
I end my visit over lunch with Nicolas Makelberge, SYMBIO’s only Swede. He tells me about the rewarding work that he does, but also about his music and how he needs to flip back and forth between different projects, tasks, and interests to stay inspired, creative, and on top of his game. I for one can agree with that. It seems staying focused on one thing is crucial for success, but it can also blind you. As I leave Robert and Nicolas, and hop on the tram back to the city centre, I’m more aware of how changing your focus from time to time is necessary for any entrepreneur. You need flexibility to adapt to your market, but you also need it to adapt to your ever-changing organization, and to keep yourself inspired. Whether your are Czech or not.